Fête de Neuilly-sur-Seine, Le Cirque Corvi, postcard c. 1900

Red Clown, White Clown

Fête de Neuilly-sur-Seine, Le Cirque Corvi, postcard c. 1900

The US election is something pretty abstract to me: what the candidate say to get elected, what they do once elected, and how it pans out are pretty disconnected things – even though the result can be felt worldwide.

The election process feels like a system which was meant to be simple, but which is very flawed, and the optimizations and tricks that make it work gives a baroque machine. This year at least I was not the only one who could not predict what it would spit out.

When I was a kid, I loved the circus, and the clowns. There was a pretty well established structure, with a white clown, who is basically an arrogant intellectual, and the red clown (also called the Auguste), who is a rude, emotional and largely irrational idiot. Everybody roots for the red clown. I have the feeling this year’s US election is red clown vs white clown. On one hand, an irrational, emotional, buffoon; on the other side, a person who is part of the system and has no connection with regular people.

Politics is always a bit of a circus, and US politics seem to have gone to the extreme. People who could not predict the rise of Trump just did not realise that the clowns rule the circus – they can interfere with other acts, challenge the authority of the ringmaster. This is also in my opinion why Trump has a good chance of winning: everybody roots for the red clown.

In Eric Idle’s book , there are some discussions about these two roles, and the fact that while we laugh with the red clown, a lot of hard work comes from the white clown. I have the feeling this also applies to the US election: Trump does not have to do much, just let Hilary play the white clown…

Fête de Neuilly-sur-Seine, Le Cirque Corvi, postcard c. 1900 – Public Domain.

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Cravate et résolution

Détail du flyer du parti FDP - Die Liberalen – montrant qu'il a été imprimé en basse résolution

Bientôt de nouvelles élections à Zürich, que d’arbres sacrifiés dans ma boîte au lettres pour avoir mon attention ! De fait, c’est le flyer du parti libéral qui a retenu mon attention, mais pas pour les bonnes raisons : il est en basse résolution et apparaît tout flou, on peut à peine déchiffrer le texte…

Si la plupart des écrans ont une résolution proche des 100 DPI (dots per inch), soit environ 40 pixels par centimètre, les imprimantes ont couramment des résolution de 600 DPI, voire 2400. Ce qui parait net à l’écran devient flou à l’impression. Naturellement tous les graphistes dignes de ce nom connaissent ce piège, nous avons simplement affaire à un amateur.

Ce que je trouve intéressant, ces que Markus Spühler et Claudio Zihlmann sont tous deux présentés sur le papier dans les formes, costume, chemise bleue et cravate. À n’en point douter ils portaient des chaussures propres et cirées, bref, ils comprennent et respectent les codes vestimentaires du XXe siècle, mais sont incapables de gérer une communication papier de manière professionnelle – on ne se présente pas dans ma boîte aux lettres, comme ça, à 100 DPI, c’est un peu comme démarcher avec des chaussures sales…

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Of greedy algorithms

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One of the main things you learn in theoretical computer science, is that some problems are hard: it is impossible to find the best solution for them in a reasonable time using the types of computers we currently have access to, and reasonable time means something shorter than the age of the universe.

One example of such a problem is the traveling salesman: finding the shortest path that visits all cities of a country, say France. France has 440 cities (places with more than 20’000 people), this approximates to 5.63 × 10973 possible itineraries, the generally admitted age of the universe is 4.3 × 1017 seconds. So even if we had a trillion processors 1012 , capable each of evaluating a trillion itineraries per seconds (say running at a terahertz frequency), running since the beginning of the universe, we would only have computed around 4.3 × 1041 itineraries, a tiny fraction of total set (less than 1 / 10900). So this can really not be solved in a reasonable time.

While it is very hard to find the best solution, life goes on with acceptable solutions: it is possible to visit all cities of France, just not in the perfect sequence. One approach to solve the problems in practice are called greedy algorithms, they are called like this because they typically solve the problem one step at the time, consuming always the easiest available next step. For instance for the traveling salesman problem, that would be, after visiting each city, look for the closest unvisited city and go there.

Such an approach is not optimal and can be trapped by its own greed: the traveler might end up drifting to one corner of France only to realise that the next un-visited city is on the other side of the country, that he needs to traverse a large territory of visited cities to find his next step. This is called a local minima, getting trapped there is bad and a greedy algorithm might get stuck there, unable to pay the price to get out. On the other hand, greedy algorithm tolerate the chaos of reality pretty well, the roads between cities change length all the time, it might be impossible to visit some because of some event (be it a strike or a festival), and while you are touring the country, one place might get the new inhabitant that makes it a city. A greedy algorithm adapts instantly, because it has no real strategy.

Often, the best one can do is couple greed and smarts, that is among the cheapest options, not choose the one cheapest, but one cheap one that is compatible with a long term strategy. If the strategy fails, greed is always here as a backup-plan. This will never find the optimal solution, but the art is to get as close as possible to it while adapting to the changes and randomness of reality.

Unsurprisingly, the way nature works seem to follow a similar strategy: greed, with a lot of smarts bolted on top of it, evolve and adapt, but keep around enough variation and richness to avoid being trapped in some corner of the evolutionary landscape. That does not mean that there are no local minima, are a typical example.

Politics, at the core is just about solving a problem: what rules to set up, how to distribute resources to make people thrive and be happy. The underlying problem is much more complex than just travelling around the country, probably in the same ballpark that evolution and life in general. Yet, I think the same considerations apply: finding the optimal solution is not reasonable, because of the complexity of the model and the chaos of reality, but unfettered greed means the system is quickly stuck in a local minima, like for instance high-frequency trading.

The political system seems dominated by people whose projected ideology is either to suggest theoretical solutions that cannot work in practice, or proponent of unsupervised greed, yet at the same time, the way they act on the problem is either by always optimising the next vote, the next political item (greedy approach) or they want a complete revolution of everything (theoretical model), they are particularly consistent between their ideology and behaviour.

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Maik & Blocher

Lettre Auto-Allianz

Je reçois régulièrement des courriers indésirable dans ma boîte au lettre, la vraie, en tôle, en bas de mon immeuble. Deux personnes semblent parti­culièrement ignorer l’autocollant « Bitte keine Re­klame » : Maik et Blocher. Tous les deux pensent (à tort) que je possède une voiture, et ce que font tous les deux est probablement à peu près légal. Le premier achète des voitures d’occasion même si elles ne marchent pas, le second vend des idées d’occasion, même si elles ne marchent pas. Mais il y a une grande différence : Maik est un peu plus courageux, ses petits cartons sont en son nom propre, et a mis un numéro de téléphone dessus, Blocher n’a pas ce courage.

Maik a fait des frais : ses petites cartes sont imprimées en couleur, avec dessus une BMW jaune sur le bord de l’eau. Mais on sent quand même quelqu’un de pragma­tique: sur le peu la surface d’une carte de visite, il a quand même pris la peine d’écrire « Falls sie sur zeit keine Verkaufs­interesse besteht, bewahren Sie die Karte für einen späteren Verkauf auf » (si vous ne voulez pas vendre maintenant, gardez la carte pour une vente future).

Blocher a aussi fait des frais : une lettre qui m’était adressée personnellement, en couleur, destinée théoriquement à tous les propriétaires de voiture de Zürich. On se demande sur quelle base de donnée est basée cet envoi, mais dans tous les cas, ce genre de plaisanteries coût cher, à 1 franc la lettre 650’000 automobiles enregistrées et 1.3 millions d’habitants, on parle d’un budget qui se compte en millions. Le contenu de la lettre est inintéressant, une diatribe contre Verena Diener du parti vert-libéral qui veut des choses inconcevables comme une diminution du CO² et une taxe carbone. Au verso la solution idiote habituelle, voter Blocher. Ce qui est plus intéressant est-ce que cette lettre ne contient pas : un expéditeur.

Cela doit être la première fois que je reçois une lettre qui m’est adressée directement, sans le moindre expéditeur, pas d’adresse de retour, ou de contact, pas de site web, rien. La lettre est signée « Auto Allianz », mais une recherche sur Google ne donne rien. Il faut faire une recherche pour « Stiftung zum Schutz der motori­sierten Konsumenten und der freien Mobilität » pour retrouver une entrée dans un dans un registre du commerce. L’expéditeur de cette lettre est donc une organisation fantôme basée chez le Docteur Michael Dreher et ses partenaires, sis à Zollikon, spécialisés dans l’immobilier dans la Goldküste, la rive nord (et ensoleillée) du lac de Zürich. Zollikon est d’ailleurs la cinquième commune la moins chère point de vue fiscal, clairement une taxe carbone réduirait ses habitants à la misère la plus abjecte.

Un parti bidon créé par un séide de Blocher, un mailing anonyme couteux et mal fichu, un contenu pitoyable, honnêtement l’UDC devrait demander des conseils à Maik, qui sait, ils pourraient même y avoir des synergies entre petits escrocs…

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