Inception App

Inception App

Inception App

One of strangest app I installed on my new iPhone is the inception app. The best way to describe it would be experimental audio. The program basically remixes ambient sounds it picks up with the microphone and tries to build music out of it. The type of music is inferred from the phone’s context (movement, speed, position, but also the weather, the time of the day). The result is not always very harmonious, but I like what it does when I use it walking, I like having my own soundtrack for my life. While this kind of things has been experimented with earlier, I’m sure, but this is app is a clean package. Given its price (free), the fact it is based on a soundtrack I like (Inception) it certainly gave me a few hours worth of listening. One nice effect is when there is a sharp sound in reality, it gets repeated at lower pitches with some echo, this gives a dream-like dimension to any beeping machine.

Now that the naughties come to an end, one thing I’m happy about is the change in focus in experimentation. There has also been video experiments that tried to bring listener data into the clip: Arcade Fire – Wilderness Down­town, and Sour – Mirror, both worth trying out. I still remember the multi-media experiments of Prince and others. Video-clips where you can look around are quickly boring and except if you are a die-hard fan, their inner universes are not that interesting. Having the artist remix the sounds of my life makes way more sense that me trying to remix the artist’s sounds.

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Charles Stross &x13; Halting State

Halting State

Charles Stross 
 Halting State

One comment I got on my blog entry on Accelerando by Charles Stross was that Halting States was better. So when I saw its funny pixel art cover in the bookshop, I bought it. As luck would have it, I read the book during my trip to Edinburgh, where most of the action in the book takes place. I must agree with Alias, this book is better than Accele­rando: both the plot and the writing are tighter, the characters more likeable, but the book is also way less ambitious. The starting point is a funny mix up between police matters and the weird world of online gaming:

It was called in as a robbery at Hayek Associates, an online game company. So you can imagine Sergeant Sue Smith’s mood as she watches the video footage of the the heist being carried out by a band of orcs and a dragon, and realises that the robbery from an online game company is actually a robbery from an online game

Halting State
Charles Stross
Orbit Books
ISBN : 978-1-84149-694-8

This book reminded me of the Snow Crash for its rhythm and the satire of the dilbertian corporate culture that permeates everything nowadays. The book has a few quirks, the use of the second form in most of the text is somehow new, but I found this an amusing device. The narration alternating between the protagonists really feels like an old classic now.

In short a nice read and a good compromise between murder stories and science fiction. If you want to know more, the author graciously put the first three chapters for free on his blog.

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Screen Capture of the Kotoba Application

iPhone 4

Screen Capture of the Kotoba Application

The two year lock cycle of phone operators is as good as any other measure for the passing of time, as I have come back to Switzerland since four years, I now have my third phone. I have been using an iPhone 4 for a few weeks, replacing the venerable iPhone 3G. I had to annoy the Swisscom people to get the previous one SIM-unlocked (they should really do this without you needing to ask for it), and had to transition to a new, micro-SIM card, but the transition was quite smooth. The only thing that got lost in the transition is the layout of my apps on the screens, but everything else went fine.

Physically, the new phone is only steel and glass, the ab­sence of plastic make it feel like a luxury object, it is really a nice piece of hardware. After some use, I see tree big im­prove­ments over the 3G:

  • The screen. I can’t see the pixels. There is something sad in having a phone break a limit that I always hated in desktops and laptops: resolution. At 360 DPI, the screen has the resolution of an early laser prin­ter. This makes reading a delight. I’m not sure I would read a full book on the device, but for notes, references, or mails, this is a very good improvement. I very often use the excellent kotoba application to study kanji (now called imiwa), the quality is really good, click on the screen capture on the right to see how large the actual screen is.
  • Speed. There were many justified complaints that iOS 4 was slow on the 3G, and while performance improved somehow with the subsequent releases, it still felt sluggish. On the iPhone 4, the system feels much more responsive.
  • Camera. During my Kraków trip, I did not take along my Sony camera, and took all pictures using the phone. Picture quality has been generally comparable, the phone can’t match the camera’s speed, nor its optical zoom, but I really like the HDR mode, and having the pictures geo-tagged immediately is nice.

It took me some time to get used to the new tasking UI, while it is nice to be able to switch between applications faster, I can’t say that it impressed me that much, but then I was never really convinced by the need for multi-tasking on a phone. As for printing, I’m waiting to see what will come out, will Apple finally add support for Airprint to OS X? Will brother roll out a firmware upgrade for my printer? The hardware is capable of handling PDF files, so this should be OK. If not I suppose that eventually support will come into my Synology NAS.

I must say I’m impressed with the speed with which the smartphone is converging to a single, clean, design. All newer smartphone seem to have a form factor like the iPhone.

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Tron Legacy Soundtrack by Daft Punk – Cover

Tron Legacy Soundtrack

Original Motion Picture Soundtrack
Tron Legacy
Music by Daft Punk

I remember when the original Tron movie came out. It was a Disney movie that came out that was not simply animation, that talked about new stuff: computers, it was also a movie whose age limit was above mine, so I did not see it in the cinema. In fact it took years until I saw it on TV. Still it was the first mainstream movie about cyberspace, this was twenty eight years ago. It seems the movie became a classic, and as such, like Robin Wood or Titanic, a new version will be produ­ced every generation.

The new movie has not premiered yet, but the soundtrack, crafted by Daft Punk can already be bought. Some say that the hype for the soundtrack is such that it will eclipse the actual movie. This might well be. Daft Punk did some really amazing music, and after a long absence, they came back with a major soundtrack. Comparing this album with previous music by Daft Punk is like comparing the space ship from Interstella 5555 to the Yamamoto, they were designed by the same person, but we are not talking about the same scale. This time, they have a philharmonic orchestra and a quarter of a century of electronic music with them. This must be the first album I own where there are both 8-bit samples and classical instruments, and it feels natural: this is a soundtrack, but it also feels like a overview of the history of electronic music. The quality of the recording is also very good, and I really felt the difference between small speakers and my hifi system.

In short, a soundtrack I recommend. Now I wonder how the movie will be…

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Stuff that is true / Stuff that is useful / Stuff learnt at school 1895 Viennese Archetype – Switzerland – Creative Commons

Zürich à l’usage des français

1895 Viennese Archetype – Switzerland – Creative Commons

Cela fait à présent quatre ans que je vis à Zürich, et je me suis retrouvé plusieurs fois à essayer d’expliquer la ville a des nouveaux venus Français. Si on peut trouver beaucoup d’informations sur la wikipédia, celle-ci ne met pas en avant ce qui est différent.

Commençons par ce que Zürich n’est pas. Zürich n’est pas la capitale de la Suisse, c’est le centre économique, mais si la ville a une certaine influence culturelle, ce n’est pas elle qui dicte la culture dans le reste du pays. Zürich n’est pas non plus une grande ville, l’agglomération complète atteint péniblement un million d’habitants, ce qui correspond à peu près à la ville de Toulouse. Cela ne veut pas dire que la ville soit provinciale : il y a une importante vie culturelle, un aéroport avec des vols inter-continentaux, et une visibilité internationale.

Enfin, Zürich n’est pas une ville allemande : si la langue dominante s’apparente à l’allemand, le visiteur teuton est généralement surpris par l’importante influence francophone. Enseignes de boutiques et publicités utilisent sans vergogne des vocables anglais et français, les empires francophones et anglophones ayant eu, à leur tour, une importante influence culturelle.

Le plus simple pour expliquer la ville à un rôliste, est de lui faire considérer une uchronie, une cité où aucun évènement politique depuis l’arrivée au pouvoir de Louis XIV ne s’est produit. L’édit de Nantes n’a pas été révoqué, les guildes n’ont pas été abolies:  leurs armoiries ornent les restaurants qui leur servent de base, et elles défilent une fois l’an dans la ville. Il n’y a pas eu de centralisation de l’état, les gens parlent le dialecte de la cité.

La révolution n’a eu que des effets limités, même si les armées révolutionnaires y ont combattu les forces autrichiennes par deux fois. On utilise encore aujourd’hui une unité monétaire calquée sur le franc germinal, même après qu’il ait été renommé, dévaluée, et aboli. La ville n’a été touchée par les deux guerres mondiales que par erreur, et le modernisme urbain de l’après-guerre n’a fait que peu de dégâts : il y a peu d’immeubles élevés et dans les rues circulent encore aujourd’hui tramways électriques et trolleybus.

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Jeu de rôle – open-source

Alias a sur son blog un billet concernant une proposition par BBS de faire un système de jeu générique avec un licence open source Creative Commons.

Je ne pense pas qu’un tel projet ait beaucoup d’intérêt. D’abord ce n’est pas une idée nouvelle, l’entrée de la wikipedia sur Open Gaming re­cense une bonne douzaine de systèmes sous une forme ou une autre de licence ouverte. Certains, comme Fudge, on connu un succès d’es­time, d’autres, comme Runequest, semblent être de grand anciens déci­dés à se faire une nouvelle jeunesse, aucun n’a eu de réel impact à mon sens et je doute qu’un nouveau venu puisse faire avancer le schmilblick sérieusement.

Pour moi le problème fondamental, c’est qu’un système de jeu générique n’a pratiquement aucune valeur : d’un côté n’importe qui peut en écrire un, de l’autre, pour les utilisateurs (joueurs et MJs), un système générique n’a d’intérêt que si tout le monde utilise le même et comme d’autres l’ont fait remarquer, il y a déjà beaucoup de systèmes génériques. Ajouter une nouvelle licence au problème ne changera rien. Ce qui a de la valeur dans le monde du JdR, ce sont les univers, les scénarios, et un système n’a réellement d’intérêt que s’il s’intègre bien à un univers, dans le contraire, tous les génériques ont tendance à se valoir.

À noter enfin que le modèle des licences libres fonctionnent bien dans la mesure ou le but est de garder toutes les additions, toutes les améliorations dans le pool commun. Le problème c’est qu’en jeu de rôle, plus ne veut généralement pas dire mieux, on a tôt fait de se retrouver avec un clone de Rolemaster, avec non seulement beaucoup de matériel très spécialisé, mais un système rempli de déséquilibres – ce qui va directement à l’encontre d’un des objectifs d’un système générique, permettre à un joueur de changer facilement de partie, de jeu. C’était déjà le problème de GURPS, le système était générique, mais personne ne jouait avec le système générique complet, mais un panachage particuliers d’extensions et d’options.

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Sophie Hunger à la Rote Fabrik

Sophie Hunger à la Rote Fabrik

En allant à un concert de Sophie Hunger à la Rote Fabrik, non loin de chez moi, je n’ai pas eu l’impression de faire quelque chose de très original : une chanteuse d’origine suisse-allemande qui se produit sur une scène locale. De fait, je ne connaissais d’elle que la reprise de « le vent nous portera » du groupe Noir Désir, qui a juste­ment été officiellement dissolu ces jours, donc c’était large­ment une découverte pour moi.

J’ai été surpris par la versatilité du répertoire, qui va de longe séquences de piano tendance jazz jusqu’à des morceaux très rock, avec des expériences vocales assez intéressantes et une petite chorale classique pour finir. Par dessus s’est superposé une grande variété d’instruments, qui allaient depuis l’harmonica jusqu’au trombone à coulisse en passant par la guitare électrique et la flûte traversière, et de langues, Sophie Hunger chante en anglais, en haut-allemand et en dialecte, sans oublier un peu de français.

Ce concert était visiblement un retour aux sources pour la chanteuse, qui était émue, mais a aussi exhorté ceux qui n’étaient pas content avec la gestion de la Rote Fabrik de rejoindre l’association et de faire un putsh au lieu de critiquer. Avec un groupe composé de deux romands, d’un zurichois et d’un allemand et une chanteuse qui plus l’air de la voisine d’à côté que d’une star, le résultat avait en fin de compte un feeling très local. En un sens elle m’apparaît comme l’héritière de Stefan Eicher, mais on sent qu’elle est d’une autre génération, libérée du carcan rock = guitare + batterie. J’ai bien aimé sa description sur myspace.

…Journalist : « Who are you as a person ? »
S. Hunger : « You mean, as opposed to me as an elephant ? »

En conclusion  : une très bonne soirée et une belle découverte musicale (pour moi).

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